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Les prédateurs dépendent de plus en plus des ordures

Les prédateurs dépendent de plus en plus des ordures


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Par Miguel Angel Criado

Dans le désert australien de Tanami, il existe des groupes de dingos (Canis lupus dingo) autour de diverses villes minières, où ils ont un accès facile à l'eau et à la nourriture. Contrairement à ceux qui vivent loin des humains, ces troupeaux sont plus grands. Par rapport à la meute typique de moins de 10 individus, un groupe stable de 55 canidés a été trouvé dans une décharge. De plus, les chercheurs ont constaté qu'ils étaient plus sociables, avec moins de conflits au sein du groupe et contre d'autres dingos ou humains. Ces effets de l'alimentation humaine commencent déjà à se faire sentir dans les gènes du dingo.

«Mes recherches à Tanami montrent que des grappes génétiquement différentes de dingos peuvent se former autour de sources de nourriture humaine», explique Thomas Newsome, un écologiste animal aux universités de Deakin et de Sydney, tous deux en Australie. "Les conséquences qu'il aura à grande échelle ne sont pas encore claires, mais les populations de dingos vivant dans les zones urbaines et périurbaines pourraient devenir des populations de génétique différente", ajoute-t-il.

À Zurich (Suisse), il y a des renards urbains avec un profil génétique différent de celui des renards ruraux

Newsome et un groupe de collègues viennent de publier un article surBioScience, le journal de l'American Institute of Biology, dans lequel ils établissent de nombreux parallèles entre la domestication ancestrale du loup et ce qui se passe actuellement avec le dingo et d'autres grands prédateurs. Au travail, ils rappellent que les premiers chiens domestiques sont issus de loups qui se sont approchés de groupes humains et ont trouvé en eux une source de nourriture véritable et stable. La pression sélective artificielle a favorisé le phénotype et les gènes canidés qui ont le plus favorisé l'intérêt mutuel des humains et des loups jusqu'à ce qu'ils ne soient plus des chiens féroces et dociles.

Une telle différenciation génétique est une condition pour qu'un événement de spéciation se produise, au fil des générations, donnant naissance à deux espèces différentes là où il y en avait une. Ainsi, les renards qui vivent dans les environs et les parcs de Zurich (Suisse) sont toujours aussi des renards que ceux qui vivent dans les forêts. Mais, dès 2003, il a été démontré que leurs gènes étaient différents. Les renards nés dans la ville commencent à montrer une différenciation génétique de leurs homologues ruraux.

La force motrice derrière les changements chez les dingos australiens et les renards suisses est l'abondance de nourriture dérivée des activités humaines. Tous les travaux qui analysent l'impact des sources anthropiques de nourriture mettent en évidence l'énorme quantité de nourriture que les humains rejettent. Qu'il s'agisse de déchets de poisson, de carcasses de bovins abandonnées, de mangeoires artificielles ou de poubelles, les prédateurs associent des groupes humains à la nourriture.

«Il y a un risque que de nombreux prédateurs deviennent dépendants des humains, d'autant plus que nous leur fournissons de grandes quantités de nourriture facilement accessible, comme des déchets alimentaires ou des carcasses de bétail dans les dépotoirs», explique Newsome. Les écologistes considèrent déjà ce phénomène comme une sorte de subvention. «J'ai étudié les dingos et les loups, et tous deux sont facilement attirés par les sources de nourriture fournies par les humains», ajoute-t-il.

Les aventures du Yogi Bear à Jellystone et la façon dont il perd la nourriture que les humains apportent au parc ne sont pas seulement la fiction d'un dessin animé. Lorsque les décharges du parc national de Yellowstone (États-Unis) ont été fermées en 1970, la mortalité des ours a été multipliée par cinq les années suivantes. En Iran, l'analyse des excréments de loups montre que, même dans les régions riches en proies sauvages, le régime alimentaire du loup est principalement composé d'aliments trouvés dans les ordures, les poulets et le bétail, dont la plupart sont des moutons malades ou morts abandonnés par les bergers.

L'abondance de la nourriture d'origine humaine est aussi pertinente que sa prévisibilité. «La nourriture est, avec la reproduction, le facteur fondamental de la dynamique des populations d'êtres vivants», rappelle le chercheur du CSIC, Daniel Oro, qui a étudié l'impact des subventions alimentaires humaines. Dans la nature, les animaux doivent chercher leur subsistance chaque jour. Cette incertitude disparaît lorsque, grâce aux humains, ils savent comment et où l'obtenir. Oro a vu à quelle vitesse de nombreux animaux apprennent cette leçon.

Pendant des siècles, la persécution humaine avait extirpé les génotypes les plus sans méfiance

"En principe, c'est bon pour l'animal, car cela réduit la dépense énergétique", dit Oro. C'est également positif pour les prédateurs apicaux, ceux qui sont au sommet de la pyramide écologique. "En n'ayant pas d'autres prédateurs dessus, le contrôle de sa population ne dépend que de l'existence ou non de proies. Mais les ordures, la plus grande disponibilité de nourriture, altèrent tout", ajoute-t-il.

Pendant des siècles, notamment en Europe et aux États-Unis, les génotypes les plus dociles ont disparu: ils étaient les plus faciles à chasser ou à exterminer par les humains qui, là où ils voient aujourd'hui un gros animal, ont ensuite vu de la vermine. "L'abandon du monde rural, les changements juridiques et sociaux en faveur de la conservation ont relâché cette pression des siècles et ces génotypes sont en cours de récupération", explique Oro. Il n'irait pas jusqu'à appeler ce processus une seconde domestication, "mais des lignées apparaîtront qui verront les humains comme inoffensifs », dit-il.

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