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La Grande Barrière de Corail d'Australie meurt alors que la mer se réchauffe

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Par Anna Cummins, Ben Westcott

Un blanchiment consécutif en 2016 et 2017 a dévasté 1500 kilomètres de ce site classé au patrimoine mondial de l'UNESCO, ont averti lundi CNN plusieurs scientifiques australiens.

Avant 2016, seuls deux événements de blanchiment avaient été enregistrés sur la Grande Barrière de Corail au cours des deux dernières décennies: 1998 et 2002.

C'est la première fois que deux décolorations se produisent si près l'une de l'autre. "J'ai été surpris de devoir de nouveau monter dans un avion cette année pour évaluer les récents dégâts", a déclaré James Kerry de l'Université James Cook.

Le blanchiment de l'année dernière, le pire de l'histoire, a principalement affecté la partie nord du récif, tandis que le blanchiment de cette année a eu un impact sur la section médiane, selon des scientifiques du Centre d'excellence de l'ARC pour l'étude des récifs coralliens.

Le tiers inférieur du récif est désormais la seule section qui a échappé à une décoloration importante.

"La section centrale du récif montre maintenant le même degré de blanchiment que dans le nord", explique Kerry. «En examinant ces récifs cette année, nous pouvons dire à quel point la couverture corallienne était basse. C'était choquant de voir les conséquences du blanchiment de l'année dernière. "

Les dégâts causés par le cyclone Debbie, qui a frappé le Queensland en mars dernier, ont aggravé le problème. «La tempête a fait beaucoup de dégâts au corail», explique Kerry.

Menace numéro un

Le blanchiment des coraux - ou blanchiment - est une réaction au stress qui se produit lorsque la température des océans augmente, chassant les algues qui poussent à l'intérieur du corail, le blanchissant et supprimant sa principale source d'énergie. Il est directement lié au réchauffement climatique.

Le blanchiment ne tue pas immédiatement les coraux, car si les températures chutent, les algues peuvent recoloniser cet espace. Mais si les températures restent élevées, les coraux finissent par mourir, ce qui signifie l'élimination de l'habitat naturel de nombreuses espèces marines.

Le ministre australien de l'Environnement et de l'Energie, Josh Frydenberg, a déclaré dans un communiqué que le changement climatique était la "menace numéro un" pour la Grande Barrière de Corail de son pays.

"Pour cette raison, le gouvernement australien a lancé un effort sans précédent pour investir plus de 2 000 dollars australiens (1 500 millions de dollars américains) dans le plan Arrecife 2050", a déclaré le ministre.

Kerry explique qu'une élévation de température de deux ou trois degrés au-dessus du maximum moyen pendant "trois ou quatre semaines" suffit à pousser les coraux hors de leur zone de confort.

«Quand il fait vraiment chaud pendant cette durée, les coraux ne se contentent pas de blanchir, ils meurent rapidement», ajoute Kerry. "Je pense que c'est ce qui s'est passé, d'après ce que j'ai vu de l'air et ce que j'ai vu l'année dernière."

Un écosystème en danger

La Grande Barrière de Corail d'Australie abrite la plus grande collection de récifs coralliens au monde, avec environ 400 types de coraux et 1 500 espèces de poissons. Il abrite également d'autres espèces menacées, notamment la grande tortue verte et le dugong.

Le récif rapporte environ 3,7 milliards de dollars à l'économie australienne chaque année, grâce à la pêche et au tourisme.

Environ 275 millions de personnes dans le monde dépendent directement des récifs pour leur subsistance. Les récifs représentent également environ un quart de la population mondiale de poissons, selon l'ONU.

CNN


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