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Le phénomène global de la disparition des abeilles

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Par Luis Miguel Ariza

Dave Hackenberg gagne sa vie comme apiculteur depuis 1962, date à laquelle il a décidé de se lancer dans les abeilles. Leur entreprise transporte leurs ruches à travers les États-Unis sur de gros camions.
Avec sa casquette baissée, son nez pointu et son visage marqué par une vie consacrée au pays, Hackenberg parcourt chaque année des milliers de kilomètres d'un océan à l'autre avec ses peignes pour polliniser les vergers de pommiers de Pennsylvanie - où il a sa résidence d'été. ou les vastes récoltes d'amandiers de Californie au début du printemps.
À l'automne 2006, Hackenberg s'est rendu en Floride, où il a sa maison d'hiver, afin que ses abeilles puissent s'occuper de fertiliser les cultures extensives de citrouilles. Ses colonies étaient en effervescence quand il les a quittées, mais en y retournant un mois plus tard, il a eu la plus grande surprise de sa vie.
Plus de la moitié de ses trois mille rayons étaient déserts, avec juste la reine des abeilles et quelques ouvriers gardiens. Les environs ne montraient pas non plus de carcasses d'abeilles. Les insectes avaient disparu.
"C'était comme marcher dans une ville fantôme", a déclaré Hackenberg au magazine Scientific American.
Hackenberg a communiqué l'événement à ses collègues, ce qui lui a coûté beaucoup de critiques. Il a été rapidement qualifié d'apiculteur imprudent. Mais peu de temps après, les cas de disparitions mystérieuses d'abeilles se sont répandus parmi de nombreux autres collègues.
Ces insectes ont une forte signification collective, au sein d'une société exclusivement féminine qui tourne autour de la reine des abeilles, la mère de toute la communauté. Il y a des gardiens qui défendent le nid d'abeilles, d'autres qui se spécialisent dans le soin des œufs et des jeunes, et d'autres qui sont chargés d'apporter de la nourriture - nectar et pollen - à la ruche, en faisant du miel.
L'abandon d'une ruche est un comportement inconcevable: un suicide collectif. Les apiculteurs terrifiés n'ont trouvé aucun reste d'insectes, aucun signe ou indice qui pourrait expliquer la tragédie. Les abeilles avaient inexplicablement disparu.
Au printemps 2007, les chercheurs ont découvert qu'un quart des apiculteurs américains avaient subi des pertes catastrophiques. Mais la catastrophe s'est étendue à d'autres pays: le Brésil, le Canada, l'Australie, et aussi en Europe, en France et en Espagne.
D'étranges nouvelles ont éclaté à la télévision comme la disparition de 10 millions d'abeilles à Taiwan. Depuis cet automne 2007, des disparitions massives se sont répétées.
Hackenberg est passé d'apiculteur imprudent à pionnier, le premier à sonner l'alarme: des millions d'abeilles disparaissent chaque année. Quelque chose est en train de se passer.
«Oui, c'est un phénomène mondial», déclare Carlo Polidori.
En tant qu'expert du comportement des hyménoptères et chercheur au Musée national des sciences naturelles de Madrid, du Conseil supérieur de la recherche scientifique (CSIC), Polidori est bien conscient du problème.
En Europe, les pertes de ruches surviennent annuellement à un taux de 20%, note-t-il avec inquiétude. "Cette année, deux fois plus de ruches ont été perdues en Angleterre que l'année précédente."
En Espagne, les nouvelles avant la découverte du Hackenberg sont encore pires.
«Avant 1994, il y avait une disparition annuelle comprise entre 5% et 7%», explique Suso Asorey, secrétaire de l'Association des apiculteurs de Galice (AGA), par courrier électronique. "A cette date, nous sommes entre 35% et 40% (des pertes)."
L'importance économique des abeilles mellifères est colossale.
Une citation attribuée à Einstein circule sur Internet qui suggère que si les abeilles disparaissaient de la Terre aujourd'hui, l'homme ne pourrait survivre que quatre ans. Que cette citation soit vraie ou non, il y a une part de vérité en elle qui évoque un avenir apocalyptique.
Selon Hackenberg, les abeilles mellifères sont impliquées dans une piqûre sur trois que nous mettons dans la bouche. Les cultures de base comme le riz, le blé ou l'orge sont pollinisées par le vent.
Mais dans un monde sans abeilles, une grande partie des fruits et légumes courants des supermarchés disparaîtrait des rayons. Leurs prix seraient si astronomiques qu'un kilo de pommes pourrait coûter presque autant que du caviar.
«Plus de 80% des plantes à fleurs sont pollinisées par les animaux», remarque Carlo Polidori, chercheur au Musée national des sciences naturelles de Madrid.
"Et plus de 30% des plantes cultivées et des fruits dépendent de la pollinisation par les abeilles."
Et s'il existe des espèces d'abeilles sauvages et de bourdons qui font un travail très important, la nature hors route de ces animaux collectifs en fait l'espèce d'insecte la plus importante économiquement pour l'homme.
Des mois après les ruches de Dave Hackenberg, les chercheurs ont classé le phénomène comme «trouble d'effondrement des colonies» (CCD).
Cinq ans plus tard, les questions demeurent. Les enquêteurs ont enquêté comme s'ils étaient des médecins légistes à la recherche de corps à examiner.
Ils ont pratiqué des autopsies sur les animaux à la recherche de parasites, de virus et de traces d'insecticides; Ils ont examiné la capacité de reproduction des abeilles mères et ont mené d'innombrables études de toxicité à la recherche de traces de pesticides dans les grains de pollen.


Jusqu'à présent, ils n'ont trouvé aucun coupable, mais ils ont trouvé de nombreux indices, et tous dérangeants.
Les vastes champs de monocultures qui soutiennent l'agriculture mondiale sont un festin continu pour des légions entières d'insectes dévoreurs.
La seule façon de les tenir à distance est de les pulvériser avec de nouvelles formulations de pesticides et d'insecticides de plus en plus mortels. Et ces substances toxiques pourraient altérer le comportement et le système nerveux des abeilles.
Plus précisément, un type de pesticides synthétiques - appelés néonicotinoïdes - attaque les centres du système nerveux des insectes. Lorsque les abeilles ouvrières sortent pour collecter du nectar, elles entrent en contact avec ces substances qui altèrent leur système nerveux.
Les animaux, désorientés, ne peuvent pas retrouver leur chemin vers la ruche - située à des kilomètres - et meurent très loin. Cela pourrait expliquer le fait que les chercheurs trouvent souvent des panneaux presque vides sans corps autour d'eux.
Pour Suso Asorey, secrétaire de l'Association Galicienne des Apiculteurs, "la mise sur le marché de ces pesticides neurotoxiques et systémiques coïncide avec les pertes enregistrées jusqu'à 40%".
Si la légion d'ouvriers qui partent chercher du pollen ne revient pas, la ruche n'a pas assez d'individus et est irrémédiablement condamnée à mourir.

Abeilles

Il existe environ 20 000 espèces d'abeilles, mais les abeilles mellifères (Apis mellifera) sont extraordinaires car elles pollinisent une grande variété de fleurs.
Chaque individu est un prodige du génie biologique: équipé de capteurs de température, de dioxyde de carbone et d'oxygène, et son corps est conçu pour se charger d'électricité statique.
Lorsque les abeilles collectent de la nourriture sur les fleurs, les grains de pollen qui y restent permettent au pollen d'une fleur de se déplacer vers une autre, qui est fécondée.
Le résultat est une graine et un fruit. L'ampleur du phénomène est incroyable quand on examine le travail collectif. Dans un nid d'abeille moyen, il peut y avoir environ 60 000 abeilles, dont 40 000 partent à la recherche de nourriture.
Chaque ouvrière effectue jusqu'à 30 départs quotidiens et, à chaque voyage, elle peut polliniser un total de 50 fleurs.
En une seule journée de travail, une ruche peut fertiliser des millions de fleurs.
Les calculs de l'Association des apiculteurs de Galice suggèrent qu'une seule ruche est capable de fertiliser les fleurs sur une superficie de 700 hectares, soit l'équivalent d'environ 350 terrains de football.

Les apiculteurs ont un nouveau défi

Aux États-Unis, l'apiculture est devenue un commerce dans lequel des centaines de milliers de ruches sont transportées à travers le pays.
L'un des événements de l'année est la pollinisation des cultures d'amandiers en Californie. Les apiculteurs arrivent avec leurs gros camions, arrosent les rayons d'antibiotiques pour les maintenir exempts de maladies et nourrissent le sirop de glucose des abeilles.
En raison de la perte d'animaux, des abeilles ont été importées d'Australie pour maintenir l'industrie de l'amande californienne. Les insectes sont arrivés à bord des Boeing 747.
Le Dr Eric Mussen, du département d'entomologie de l'Université de Californie à Davis, est à la fois un universitaire et un apiculteur expert, le pont idéal entre la science entomologique et le monde réel, dans lequel les apiculteurs ont domestiqué et élevé des abeilles pendant des siècles.
"Chaque pays est différent, mais les apiculteurs ont du mal à maintenir le nombre d'abeilles dans leurs colonies", admet Mussen à l'autre bout du fil.
Aux États-Unis, dit-il, la plupart des apiculteurs s'éloignent de l'agriculture commerciale de masse. Le message de ses collègues bio est passé, du moins en ce qui concerne la manipulation des animaux. Il n'y a pas longtemps, les nids d'abeilles étaient transportés dans des wagons avec des chevaux ou dans des camions mal conditionnés.
Mais maintenant, les ruches voyagent dans des remorques. Selon Mussen, ces longs voyages ne posent pas de gros problème aux animaux, puisqu'en quelques jours seulement ils s'adaptent au lieu et au changement de temps.
Les importations d'abeilles d'autres pays ont également été suspendues aux États-Unis par crainte que de nouvelles maladies ne les accompagnent. Eric Mussen prévient que le pourcentage de pertes actuellement - entre 15% et 20% - est une moyenne statistique, bien que dans le cas de certains apiculteurs il s'élève à 50% voire 80%.
Pour Carlo Polidori, chercheur au Muséum national des sciences naturelles de Madrid, les abeilles nous envoient un message qui nous rappelle notre stupidité. Les abeilles nous rappellent que nous sommes toujours en retard ».

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